Uma tarântula cósmica vista pelo Webb da NASA

Essas visualizações do Hubble & Webb revelam uma região de formação de estrelas chamada Nebulosa da Tarântula. A uma distância de 161.000 anos-luz, é o lar das estrelas mais quentes e massivas conhecidas.

Era uma vez no espaço-tempo, uma história de criação cósmica se desenrolou: Milhares de estrelas jovens nunca antes vistas vistas em um berçário estelar chamado 30 Doradus, capturado pelo Telescópio Espacial James Webb da NASA. Apelidada de Nebulosa da Tarântula pela aparência de seus filamentos empoeirados em imagens de telescópios anteriores, a nebulosa tem sido uma das favoritas dos astrônomos que estudam a formação de estrelas. Além de estrelas jovens, Webb revela galáxias distantes de fundo, bem como a estrutura detalhada e composição do gás e poeira da nebulosa.

A apenas 161.000 anos-luz de distância na galáxia da Grande Nuvem de Magalhães, a Nebulosa da Tarântula é a maior e mais brilhante região de formação de estrelas do Grupo Local, as galáxias mais próximas da nossa Via Láctea. É o lar das estrelas mais quentes e massivas conhecidas. Os astrônomos focaram três dos instrumentos infravermelhos de alta resolução do Webb na Tarântula. Vista com a Near-Infrared Camera (NIRCam) de Webb, a região lembra a casa de uma tarântula escavadora, forrada com sua seda. A cavidade da nebulosa centrada na imagem do NIRCam foi escavada pela radiação empolgante de um aglomerado de estrelas jovens massivas, que brilham em azul pálido na imagem. Apenas as áreas circundantes mais densas da nebulosa resistem à erosão pelos poderosos ventos estelares dessas estrelas, formando pilares que parecem apontar para o aglomerado. Esses pilares contêm protoestrelas em formação, que eventualmente emergirão de seus casulos empoeirados e moldarão a nebulosa.

Visão do Hubble

O espectrógrafo de infravermelho próximo de Webb (NIRSpec) capturou uma estrela muito jovem fazendo exatamente isso. Os astrônomos pensavam anteriormente que esta estrela poderia ser um pouco mais velha e já em processo de limpar uma bolha em torno de si. No entanto, o NIRSpec mostrou que a estrela estava apenas começando a emergir de seu pilar e ainda mantinha uma nuvem isolante de poeira ao seu redor. Sem os espectros de alta resolução de Webb em comprimentos de onda infravermelhos, este episódio de formação estelar em ação não poderia ter sido revelado.

Visão da NIRCam (Infra-vermelho) do James Webb

A região assume uma aparência diferente quando vista nos comprimentos de onda infravermelhos mais longos detectados pelo Mid-infrared Instrument (MIRI) da Webb. As estrelas quentes desaparecem e o gás e a poeira mais frios brilham. Dentro das nuvens de berçário estelar, pontos de luz indicam protoestrelas embutidas, ainda ganhando massa. Enquanto comprimentos de onda mais curtos de luz são absorvidos ou espalhados por grãos de poeira na nebulosa e, portanto, nunca atingem Webb para serem detectados, comprimentos de onda mais longos no infravermelho médio penetram nessa poeira, revelando um ambiente cósmico inédito.

Uma das razões pelas quais a Nebulosa da Tarântula é interessante para os astrônomos é que a nebulosa tem um tipo de composição química semelhante às gigantescas regiões de formação de estrelas observadas no “meio-dia cósmico” do universo, quando o cosmos tinha apenas alguns bilhões de anos e estrelas A formação estava no auge. As regiões de formação de estrelas em nossa galáxia Via Láctea não estão produzindo estrelas na mesma velocidade furiosa que a Nebulosa da Tarântula e têm uma composição química diferente. Isso torna a Tarântula o exemplo mais próximo (ou seja, mais fácil de ver em detalhes) do que estava acontecendo no universo quando atingiu seu brilhante meio-dia. O Webb fornecerá aos astrônomos a oportunidade de comparar e contrastar as observações da formação estelar na Nebulosa da Tarântula com as observações profundas do telescópio de galáxias distantes da era real do meio-dia cósmico.

Apesar dos milhares de anos de observação de estrelas da humanidade, o processo de formação de estrelas ainda guarda muitos mistérios – muitos deles devido à nossa incapacidade anterior de obter imagens nítidas do que estava acontecendo por trás das espessas nuvens de berçários estelares. Webb já começou a revelar um universo nunca visto antes e está apenas começando a reescrever a história da criação estelar.

O Telescópio Espacial James Webb é o principal observatório de ciência espacial do mundo. Webb resolverá mistérios em nosso sistema solar, olhará além para mundos distantes em torno de outras estrelas e investigará as misteriosas estruturas e origens de nosso universo e nosso lugar nele. Webb é um programa internacional liderado pela NASA com seus parceiros, ESA (Agência Espacial Européia) e a Agência Espacial Canadense.

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