Protótipo de foguete SpaceX Starship explode na aterrissagem após o lançamento de teste

Um protótipo do foguete Starship da SpaceX explodiu durante uma tentativa de pouso minutos após um lançamento experimental em alta altitude de Boca Chica, Texas, na terça-feira, em uma repetição de um acidente que destruiu um foguete de teste anterior.

A Starship SN9 que explodiu em sua descida final, como o SN8 antes dela, era um modelo de teste do foguete de carga pesada sendo desenvolvido pela empresa espacial privada do empresário bilionário Elon Musk para transportar humanos e 100 toneladas de carga em futuras missões para o lua e Marte.

O foguete autoguiado de 16 andares de altura inicialmente voou para o céu azul e claro do sul do Texas a partir de sua plataforma de lançamento na Costa do Golfo no que parecia, na cobertura da transmissão ao vivo da SpaceX, uma decolagem perfeita.

Alcançando sua altitude máxima de cerca de 10 km (6 milhas), a espaçonave então pairou momentaneamente no ar, desligou seus motores e executou uma manobra planejada de “barriga para baixo” para descer com o nariz para baixo sob controle aerodinâmico de volta à Terra.

SpaceX Starship decolando. Imagens: SpaceX

O problema surgiu quando a Nave Estelar, depois de virar o nariz para cima novamente para iniciar a sequência de pouso, tentou reativar dois de seus três propulsores Raptor, mas um não conseguiu acender. O foguete então caiu rapidamente no chão, explodindo em uma bola de chamas, fumaça e destroços – 6 minutos e 26 segundos após o lançamento.

A Starship SN8, o primeiro protótipo a voar em um teste de lançamento em alta altitude, teve um destino semelhante em dezembro. Nenhum ferimento ocorreu em nenhum dos incidentes.

Um comentarista da SpaceX para o webcast de lançamento de terça-feira disse que o vôo do foguete à altitude de teste, junto com a maior parte de sua reentrada subsônica, “parecia muito bem e estável, como vimos em dezembro passado.”

“Só precisamos trabalhar um pouco nesse pouso”, disse o comentarista, acrescentando: “Este é um vôo de teste, a segunda vez que voamos na nave estelar com esta configuração”.

Não houve nenhum comentário imediato de Musk, que também dirige a montadora de carros elétricos Tesla Inc. Horas antes, Musk disse no Twitter que planejava ficar fora da plataforma de mídia social “por um tempo”.

A Federal Aviation Administration (FAA) disse que supervisionaria uma investigação sobre o acidente de aterrissagem de terça-feira, como fez após a explosão anterior – uma investigação que revelou tensões entre Musk e a agência.

SpaceX Starship aterrissando em momentos antes de explodir com o tombamento

A SpaceX conduziu o lançamento de dezembro “sem demonstrar” que os riscos para a segurança pública representados pela “sobrepressão da explosão em campo distante” atendiam aos termos de sua licença regulatória, de acordo com a FAA. Mas a agência disse que “ações corretivas” que a empresa tomou mais tarde foram aprovadas pela FAA e incorporadas ao lançamento de terça-feira.

“Prevemos não tomar mais nenhuma ação de fiscalização sobre o assunto SN8”, disse o comunicado da agência.

Na semana passada, Musk tuitou que a “divisão espacial da FAA tem uma estrutura regulatória fundamentalmente quebrada” e que “a humanidade nunca chegará a Marte” sob suas regras.

O foguete Starship completo, que terá 120 metros de altura quando combinado com seu propulsor superpesado de primeiro estágio, é o veículo de lançamento totalmente reutilizável de próxima geração da empresa – o centro das ambições de Musk de tornar as viagens espaciais humanas mais acessível e rotineiro.

Um primeiro voo de nave espacial orbital está planejado para o final do ano. Musk disse que pretende levar o bilionário japonês Yusaku Maezawa ao redor da lua com a nave estelar em 2023.

Imagens do lançamento, manobras e tentativa de aterrissagem no vídeo abaixo: