Internet vai à loucura com teoria de cientistas de Harvard sobre o objeto cósmico Oumuamua

This artist’s impression shows the first interstellar asteroid: `Oumuamua. This unique object was discovered on 19 October 2017 by the Pan-STARRS 1 telescope in Hawai`i. Subsequent observations from ESO’s Very Large Telescope in Chile and other observatories around the world show that it was travelling through space for millions of years before its chance encounter with our star system. `Oumuamua seems to be a dark red highly-elongated metallic or rocky object, about 400 metres long, and is unlike anything normally found in the Solar System.

A impressão de um artista sobre o asteróide interestelar de forma estranha Oumuamua.

Há poucos dias, uma pré-impressão de um trabalho de pesquisa a ser publicado no Astrophysical Journal apareceu online. O papel diz respeito ao objeto fascinante conhecido como Oumuamua, que foi encontrado no final de 2017 e é o primeiro objeto de origem interestelar observado em nosso Sistema Solar.

Os cientistas ainda não sabem ao certo o que é o objeto estranho em forma de charuto, e ficaram ainda mais intrigados ao observá-lo acelerando para longe do Sol. Uma análise baseada em múltiplos telescópios apontados para o objeto no final do ano passado descobriu que Oumuamua acelerou para longe do nosso Sol significativamente mais rápido do que poderia ser explicado apenas pela gravidade. Infelizmente, os cientistas não tinham grandes explicações para o porquê dessa aparente aceleração.

A teoria que viabilizaria as velas solares pode ser a explicação para a aceleração

O novo artigo investiga a possibilidade de pressão de radiação solar, ou a transferência de momento de fótons atingindo um objeto. Essa pressão de radiação é a ideia motriz por trás das “velas solares” que podem, um dia, impulsionar naves espaciais ao redor do nosso Sistema Solar ou além.

Os autores do estudo baseados na Universidade de Harvard, Shmuel Bialy e Abraham Loeb, gastam a maior parte de seu novo artigo discutindo a forma e a massa de um objeto que pode estar sujeito a pressão de radiação suficiente para explicar o movimento de Oumuamua e por quais processos naturais este pode ocorrer. No final do artigo, no entanto, os autores apresentam “um cenário mais exótico”, no qual especulam que Oumuamua pode ser “uma sonda totalmente operacional enviada intencionalmente à vizinhança terrestre por uma civilização alienígena “.

Como isca

Nos últimos dias, alguns meios de comunicação aproveitaram essa única linha do jornal. Essa linguagem, especialmente de uma fonte como os cientistas de Harvard, é uma isca (em inglês usam a terminologia catnip) para editores de notícias on-line, com a possibilidade de usar frases como “alienígenas” e “misterioso objeto em forma de charuto” e “pesquisadores de Harvard” na mesma manchete.

Como resultado, temos visto muita cobertura hiperbólica. A NBC News informou que “os cientistas dizem que o misterioso objeto ‘Oumuamua’ poderia ser uma espaçonave alienígena”. Fox News tinha, “Objeto interestelar misterioso poderia ser ‘lightsail’ enviado de outra civilização”. Manchetes da CNN com “Objeto interestelar em forma de charuto pode ter sido uma sonda alienígena”, afirma o jornal de Harvard. Basta pesquisar no Google Notícias por “Oumuamua” para obter o efeito completo.

Esta é, claro, uma cobertura noticiosa científica bastante desleixada. Mas neste caso, a maioria dessas histórias não está sendo escrita por escritores de ciência treinados, mas sim por repórteres online que vêem o potencial para uma manchete chamativa. Embora não seja “notícia falsa”, é certamente um clickbait clássico.

Mas há mais no trabalho aqui. Katie Mack, uma astrofísica e astuta observadora de cientistas e meios de comunicação, observou no Twitter que os cientistas de Harvard sabiam muito bem o que estavam fazendo. “O que você tem que entender é: os cientistas estão perfeitamente felizes em publicar uma idéia estranha se ela tiver a menor chance de não estar errada”, escreveu ela. “Mas até que todas as outras possibilidades tenham se esgotado dezenas de vezes, até mesmo os autores provavelmente não acreditam.

“Alguns de nós são mais conservadores, é claro”, continuou ela. “E certamente varia de acordo com o campo. Mas na minha área (astrofísica / cosmologia), geralmente não há desvantagem em publicar algo que seja (a) de alguma forma interessante e (b) não completamente descartado, seja ou não” a resposta certa ‘”

Em outras palavras, se você é um pesquisador que quer criar um respingo da mídia, você joga a carta “Não estou dizendo que foi alienígena …”.