Cientistas criam acidentalmente enzima que come plástico e poderia ajudar a resolver a crise da poluição

 

“Esta é uma tecnologia potencialmente muito útil para apoiar a recuperação e reciclagem de plásticos”, diz especialista

Os cientistas criaram uma substância capaz de “comer” plástico que poderia ajudar a combater o problema de poluição do mundo.

A substância é baseada em uma enzima – um “catalisador biológico” – produzido pela primeira vez por bactérias que vivem em um centro de reciclagem japonês que os pesquisadores sugeriram que ele tivesse evoluído para comer plástico.

Chamado de PETase por sua capacidade de quebrar o plástico PET usado para fazer garrafas de bebidas, a enzima acelerou um processo de degradação que normalmente levaria centenas de anos.

Os cientistas Bryon Donohoe e Nic Rorrer pegando amostras de uma garrafa PET como parte de sua investigação sobre enzimas que consomem plástico Dennis Schroeder / NREL

O ajuste fino desta enzima produzida naturalmente permitiu que uma equipe de pesquisa produzisse algo capaz de digerir o plástico com mais eficácia do que qualquer coisa encontrada na natureza.

Ao quebrar o plástico em pedaços gerenciáveis, os cientistas sugerem que suas novas substâncias poderiam ajudar a reciclar milhões de toneladas de garrafas plásticas.

O plástico é notoriamente resistente à degradação natural, e a descoberta das bactérias japonesas que comem plástico em 2016 foi anunciada por especialistas e comentaristas como uma solução natural em potencial para a poluição por plásticos.

Ao tentar verificar essas alegações, o professor de biologia da Universidade de Portsmouth, John McGeehan, e seus colegas criaram acidentalmente uma versão super-poderosa da enzima que come plástico.

“Serendipity muitas vezes desempenha um papel significativo na pesquisa científica fundamental e nossa descoberta aqui não é exceção”, disse o professor McGeehan.

Durante uma investigação da estrutura da enzima, os cientistas fizeram um ligeiro ajuste na parte que estaria envolvida com a digestão plástica.

Ao fazê-lo, aumentou a capacidade da enzima degradar o PET e também lhe deu a capacidade de degradar uma forma alternativa de PET conhecida como PEF.

“Embora a melhora seja modesta, essa descoberta não antecipada sugere que há espaço para melhorar ainda mais essas enzimas, aproximando-nos de uma solução de reciclagem para a montanha cada vez maior de plásticos descartados”, disse ele.

“Ser capaz de ver o funcionamento interno deste catalisador biológico forneceu-nos as plantas para projetar uma enzima mais rápida e eficiente.”

A pesquisa foi liderada pelo estudante de pós-graduação Harry Austin e publicada na revista Proceedings of National Academy of Sciences.

Embora a simples decomposição de pedaços maiores de plástico em pedaços menores não seja em si útil – e de fato crie microplásticos do tipo corrente causando danos aos ambientes marinhos – os cientistas sugerem que seu método poderia ser empregado para tornar a reciclagem de plástico muito mais eficaz.

“Esta é uma tecnologia potencialmente muito útil para apoiar a recuperação e reciclagem de plásticos”, disse o professor Nilay Shah, engenheiro químico do Imperial College London, que não estava envolvido no trabalho.

Deve permitir a desconstrução seletiva do PET em seus componentes constituintes e, portanto, levar a uma abordagem de maior valor para a reciclagem desses materiais, quando a reciclagem mecânica não for possível. Em tais casos, as abordagens atuais envolvem métodos menos sofisticados, como a incineração ”.

A descoberta foi bem recebida com entusiasmo por outros cientistas, que, no entanto, alertaram que há um longo caminho a percorrer antes que essas enzimas sejam amplamente aplicadas na indústria de reciclagem.

“Os plásticos e polímeros derivados de petróleo são resistentes à degradação e seu acúmulo no meio ambiente é um problema terrível”, disse o professor Douglas Kell, cientista bioanalítico da Universidade de Manchester.

“Desenvolver enzimas para degradar esses plásticos é uma alta prioridade”.

“Embora ainda haja um caminho a percorrer antes de se poder reciclar grandes quantidades de plástico com enzimas, e reduzir a quantidade de plástico produzido em primeiro lugar talvez seja preferível, este é certamente um passo em direção positiva e muito emocionante. ciência ”, disse Oliver Jones, químico analítico da RMIT University, em Melbourne.

A consciência da poluição plástica aumentou nos últimos meses, com as comunidades em todo o Reino Unido implementando medidas para reduzir o desperdício de plástico.

Esses esforços locais foram acompanhados por políticas governamentais para ajudar a combater esse “flagelo”, incluindo a proibição de microesferas e a introdução de um esquema de depósito de garrafas.

No entanto, o professor McGeehan observou o papel que a ciência também deve desempenhar no desenvolvimento de novas soluções para combater a maré de plástico.

“Poucos poderiam prever que, desde que os plásticos se tornaram populares na década de 1960, enormes manchas de resíduos de plástico seriam encontradas flutuando nos oceanos ou levadas para praias outrora imaculadas em todo o mundo”, disse ele.

“Todos nós podemos desempenhar um papel significativo ao lidar com o problema do plástico, mas a comunidade científica que finalmente criou esses” materiais maravilhosos “deve agora usar toda a tecnologia à sua disposição para desenvolver soluções reais.”

Com informações da BBC, The Guardian,e The Independent

 

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