Incrível imagem do Hubble revela um ‘espelho’ bizarro de galáxia

Há algo muito estranho nesta imagem do Telescópio Espacial Hubble. Se você olhar de perto, poderá ver duas imagens quase espelhadas, galáxias cor de laranja, aparentemente conectadas por um longo filamento.

Fascinantemente, não são duas galáxias, mas uma, chamada SGAS J143845+145407. Parece apenas dois, graças à forma como a gravidade de um objeto massivo (ou objetos, como um aglomerado de galáxias) distorce o espaço pelo qual a luz distante viaja.

Imagine colocar um peso pesado em um trampolim, onde o peso representa o aglomerado de galáxias e o tapete de trampolim representa o espaço-tempo. Agora role algumas bolinhas de gude de um lado do trampolim para o outro. Seus caminhos normalmente ‘retos’ parecerão se curvar ao longo de caminhos diferentes, não muito diferentes dos raios de luz através do espaço distorcido.

Chamada de lente gravitacional, essa peculiaridade da gravidade pode ser usada para ampliar a luz de galáxias de fundo que estariam muito distantes para serem vistas com muitos detalhes, conforme ilustrado no diagrama abaixo.

Ilustração de lentes gravitacionais. (NASA, ESA & L. Calçada)

Lentes gravitacionais como essa podem, portanto, ser uma ferramenta importante para entender o Universo distante.

Às vezes, essa luz pode ficar realmente manchada e distorcida, como visto na recente imagem de campo profundo do Telescópio Espacial James Webb. Esses objetos estranhos, vacilantes e semelhantes a vermes são galáxias com lentes. Quando o efeito de lente resulta em quatro imagens de um objeto distante em torno da massa de lente central, isso é chamado de Cruz de Einstein.

SGAS J143845+145407 aparece no ponto certo atrás de um pequeno aglomerado de galáxias para lentes gravitacionais para produzir duas imagens quase perfeitas da galáxia, com o bônus adicional de fazê-las parecer maiores e com mais detalhes.

A luz do SGAS J143845+145407 viajou cerca de 6,9 ​​bilhões de anos para chegar até nós. Isso é cerca de metade da idade atual do universo. A luz do aglomerado viajou cerca de 2,8 bilhões de anos.

Corpo de lente gravitacional espelhado
Imagens espelhadas de SGAS J143845+145407 em torno de uma lente gravitacional. (ESA/Hubble & NASA, J. Rigby)

SGAS J143845+145407 é cientificamente interessante porque é uma galáxia infravermelha luminosa, brilhando relativamente forte devido à alta atividade de formação de estrelas. Estudar galáxias como essa pode ajudar os cientistas a entender a formação de estrelas e como ela mudou ao longo da história do Universo; para este tipo de trabalho, as lentes gravitacionais podem ser inestimáveis.

Usando a lente gravitacional, os cientistas conseguiram recentemente reconstruir a distribuição da formação estelar em SGAS J143845+145407 e estudar os detalhes do processo. Eles descobriram que a galáxia é bastante típica de seu tipo, cuja informação poderá ajudar a contextualizar e caracterizar outras galáxias.

Espera-se que Webb revele ainda mais detalhes, mas o Hubble revolucionou o estudo de galáxias com lentes. Suas observações foram as primeiras a resolver detalhes dentro de galáxias com lentes, dando aos cientistas uma nova e incrível janela para o início do Universo.

A imagem foi publicada no site do Hubble.

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