Duas mulheres cientistas levam o Nobel de Química pela descoberta da edição do DNA

Os cientistas do CRISPR, Jennifer Doudna (à esquerda) e Emmanuelle Charpentier, ganharam o Prêmio Nobel de Química deste ano.

Em uma decisão que reflete as opiniões de muitos (mas longe de todos) especialistas em edição de genoma, a Real Academia Sueca de Ciências concedeu na quarta-feira o Prêmio Nobel de Química à bioquímica americana Jennifer Doudna da Universidade da Califórnia, Berkeley, e à microbiologista francesa Emmanuelle Charpentier do Instituto Max Planck de Biologia da Infecção, por sua descoberta em 2012 de que um sistema imunológico bacteriano chamado CRISPR pode ser reaproveitado para editar DNA, a molécula da hereditariedade.

O prêmio quebrou recordes e fez história científica como a única ciência em que o Nobel foi concedido a duas mulheres.

Em entrevista a repórteres após o anúncio do prêmio, Charpentier disse que, embora se considere uma cientista de ponta, ela está feliz e um pouco chocada por duas mulheres terem ganhado o Nobel. “Acho que é muito importante para as mulheres ver um caminho claro. Acho que o fato de Jennifer Doudna e eu termos recebido este prêmio hoje pode transmitir uma mensagem muito forte para as meninas ”, disse ela.

O prêmio também homenageou um avanço científico que, em comparação com o trabalho mais recente ganhador do Nobel, aconteceu ontem: Charpentier publicou seu primeiro artigo importante do CRISPR apenas em 2011 e se reuniu e juntou forças com Doudna em março daquele ano (eles se conheceram em um estudo científico em Porto Rico e foram dar uma caminhada intensa na praia), publicando seu artigo seminal em 2012. O estudo mostrou que uma enzima bacteriana chamada Cas9 poderia cortar DNA purificado flutuando (fora das células) em tubos de ensaio. Crucialmente, o Cas9 poderia ser emparelhado com moléculas personalizadas chamadas RNAs relacionados ao CRISPR que levariam a enzima a qualquer local em uma molécula de DNA como um sabujo levando os detetives a um fugitivo.

A descoberta é tão nova que uma luta amarga ainda está sendo travada sobre quem merece as principais patentes dos EUA para CRISPR – com Charpentier e Doudna lutando contra Feng Zhang do Broad Institute em Cambridge, Massachusetts, que foi visivelmente ignorado pelo comitê do Nobel .

“A edição do genoma com CRISPR-Cas9 está certamente na lista que espera ser reconhecida e Emmanuelle Charpentier e Jennifer Doudna fizeram as descobertas iniciais”, o bioquímico Jeremy Berg, professor de biologia computacional e de sistemas da Universidade de Pittsburgh e ex-diretor do NIH’s Instituto Nacional de Ciências Médicas Gerais, disse ao STAT. “Lembro-me de ver o professor Doudna dar uma palestra em uma reunião logo após a edição do genoma do CRISPR ter sido descoberta e sair pensando, ‘isso é um grande negócio e será revolucionário’. Claro, este prêmio vai gerar polêmica, dado o disputa de patente sobre CRISPR, mas está claro para mim que as descobertas cruciais foram feitas por Charpentier e Doudna e seus colegas de trabalho. ”

O trabalho desencadeou um frenesi de edição de genoma. Cientistas de todo o mundo abandonaram o que vinham trabalhando e se tornaram editores de genoma, usando a técnica para excluir ou alterar “letras” específicas no DNA, da mesma forma que um programa de processamento de texto altera as letras de um documento.

Embora o CRISPR acabe sendo muito menos preciso do que o Word, ele revolucionou a genética. Ele permite aos cientistas editar genes a fim de sondar seu papel na saúde e na doença e desenvolver terapias genéticas que, os proponentes (e investidores nas empresas CRISPR) esperam, se mostrem mais seguras e eficazes do que a primeira geração de terapias genéticas.

Em apenas seis anos desde então, os cientistas com base no trabalho dos laureados fizeram o CRISPR editar DNA em células humanas crescendo em uma placa, as empresas CRISPR Therapeutics e Vertex lançaram ensaios clínicos usando CRISPR para curar a doença falciforme e beta talassemia, enquanto Editas A Medicine e a Allergan se uniram em um ensaio clínico usando o CRISPR para curar uma forma de cegueira congênita. Muitos outros estudos em humanos estão em fase de planejamento, com o objetivo de curar doenças tão diferentes como distrofia muscular de Duchenne, fibrose cística, diabetes tipo 1, hemofilia e muito mais.

A diversidade de doenças que podem um dia ser curadas com CRISPR reflete o fato de que muitas são causadas por uma mutação no DNA e, portanto, poderiam, os cientistas esperam, ser curadas corrigindo essa mutação.

Fonte: Nobel Prize