Cientistas descobrem como implantar memórias falsas em um cérebro

 

Os pesquisadores do MIT, Steve Ramirez e Xu Liu, fizeram história recentemente quando implantaram com sucesso uma memória falsa na mente de um rato. A prova foi uma simples reação do roedor, mas as implicações são vastas. Eles colocaram a pequena criatura peluda dentro de uma caixa de metal, e congelou, exibindo uma resposta de medo distinta. O rato estava reagindo como se tivesse recebido um choque elétrico lá, quando não tinha nada.

O que o torna mais fascinante é que seu sucesso foi considerado um tiro longo. A hipótese era que não só eles podiam identificar esses neurônios associados à memória de codificação, mas poderiam essencialmente reescrever um. Os especialistas dizem que esta é uma façanha impressionante que ajuda a descobrir mais do mistério de como a memória opera. Embora os neurocientistas tenham considerado essa possibilidade há anos, eles nunca pensaram que esse tipo de experiência poderia realmente funcionar.

As áreas onde a memória reside estão destacadas em roxo.

Este avanço foi possível devido à pesquisa de Oxford, que descobriu exatamente como as memórias de curto prazo são transferidas para a memória de longo prazo. Mas os pesquisadores do MIT entraram em uma direção inteiramente nova. As memórias são realmente armazenadas em nenhuma área, mas certos grupos de neurônios conhecidos como engramas. Ramirez e Liu se juntaram em 2010 e desenharam um novo método para explorar cérebros vivos, para identificar engramas específicos. Os neurocientistas usaram uma técnica recentemente citada chamada optogenética, que emprega lasers para estimular células geneticamente modificadas projetadas para reagir a elas.

Os cientistas e sua equipe injetaram um coquetel bioquímico no cérebro de ratos especiais, geneticamente modificados. O coquetel continha um gene com uma proteína sensível à luz chamada channelrhodopsin-2. Isso foi injetado no giro dentado – a área no hipocampo onde a memória está codificada. Em seguida, eles implantaram filamentos no crânio dos camundongos. Estes agiram como um canal para um laser. Os pesquisadores descobriram que poderiam reativar uma memória inundando certos neurônios com luz laser.

Para provar que eles poderiam identificar determinados engramas, eles reativaram uma memória associada ao medo. Após o experimento, os tecidos cerebrais dos ratos foram examinados sob um microscópio. Aqueles associados a uma memória específica brilhavam de verde devido ao produto químico injetado. Liu comparou isso com uma “noite estrelada” onde você podia ver “estrelas individuais”. O engrama que brilhava estava associado a um eletrochoque no pé, e então desencadeou a resposta de assustar ou medo.

Agora que eles sabiam qual engrama estava associado ao medo, eles criaram um experimento para testá-lo. Depois de injetar o cocktail na mesma região do cérebro, eles colocaram o mouse dentro de uma caixa de metal. Esta caixa estava segura. O mouse conseguiu explorar por 12 minutos inteiros sem problemas. No dia seguinte, foi colocado em uma caixa diferente, mas recebeu choque elétrico. Estas duas caixas diferiram em cores, forma e perfume, os pesquisadores asseguram. No dia seguinte, o mesmo mouse foi colocado dentro do cofre novamente, e teria lembrado como seguro. Mas os pesquisadores ativaram a memória de choque do pé usando um laser, iniciando a resposta ao medo.

Um neurônio associado à memória é iluminado

Um procedimento semelhante é concebível para os seres humanos? Segundo Ramírez, “porque a prova de princípio existe … o único salto entre os humanos e a humanidade é apenas inovação tecnológica”. Hoje, mais de 20 laboratórios em todo o mundo estão construindo com base nessa pesquisa. Na verdade, um time francês recentemente implantou memórias falsas no cérebro de camundongos dormindo. Howard Eichenbaum, diretor do Centro de Neurociências da Universidade de Boston, vai em outra direção. Ele está trabalhando para recriar memórias mais longas e maiores, as experiências que se desenrolam ao longo do tempo.

Há muitas implicações positivas, como a capacidade de tirar a mordida ou até mesmo apagar essas memórias dolorosas ligadas ao PTSD, depressão e outras doenças psiquiátricas. Pode haver aplicações para Alzheimer, memórias de engenharia reversa perdidas para a doença. Mesmo é promissor para aqueles que sofrem de transtorno de abuso de substâncias, o que lhes permite esquecer seu vício.

Mesmo assim, existem conotações negativas também. Como a nossa memória é a cola que mantém nossas identidades juntas, não apagaria uma memória, mesmo uma má, apagaria indelevelmente uma parte da própria pessoa? Embora dolorosas, nossas memórias negativas nos definem. Claro, aqueles que sofrem de depressão ou assombrados pelo PTSD poderiam vir a vê-lo como uma graça salvadora. Hoje, os cientistas apontaram para não apagar tecnicamente, pelo menos no início, mas para reescrever uma memória de uma forma que promova, ao invés de impedir, a saúde mental. Mas o potencial está lá. Há outras implicações.

E sobre a implantação de memórias falsas em testemunhas para mudar o resultado dos ensaios? Muitos no passado foram condenados quando eram inocentes, exonerados mais tarde devido ao advento do teste de DNA. A falsa implantação de memória pode levar a uma nova e implacável forma de adulteração de testemunhas. Filmes como Inception ou Eternal Sunshine podem se tornar realidade. Mas se você apagar a memória de um ex ruim do seu passado, as lições que você aprendeu sobre o amor vão com isso?

Há implicações em termos de controle estatal e até mesmo a soberania da própria mente. Tal procedimento sob um regime totalitário poderia fabricar um patriotismo falso, até mesmo limpar as lembranças dos revolucionários para torná-los leais ao estado. A capacidade de realmente fazer isso é pensado para ser de quatro a cinco décadas de distância. No entanto, o grupo de pesquisa federal DARPA diz que é apenas quatro anos de um implante cerebral capaz de alterar as lembranças relacionadas ao PTSD. Teoricamente, essa tecnologia poderia ser usada para silenciar a dissidência.

Enquanto isso, um professor de psicologia da Universidade de Nova York, o Dr. Gary Marcus, propôs a inserção de um microchip no cérebro humano para permitir uma interface humano-internet, tornando a mente um motor de busca e melhorando a memória. Talvez você possa fazer backup de arquivos para evitar adulterações. Mas isso também não permitiria que um hacker diga hacke seu cérebro? Um diálogo ético importante deve começar agora. Uma superestrutura e um protocolo rigoroso devem ser erguidos. E, no entanto, as chances são de que aqueles que operam fora de seus limites ainda podem violá-lo. Embora esta técnica seja promissora, uma regulamentação e uma supervisão sólidas devem ser promulgadas para evitar violações dos direitos humanos e abortos espontâneos da justiça.

Com informações do BigThink

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