A ideia foi especulada pela primeira vez há mais de 30 anos – agora um lago escondido foi detectado.

Imagem de radar tirada de uma das órbitas da região polar sul de Marte. O lago é a camada brilhante perto do centro da imagem. Crédito de imagem: ESA / NASA / JPL / ASI / Univ. Roma; R. Orosei e outros 2018

O lago seria o primeiro corpo de água líquida já detectado no planeta vermelho, se as observações de uma espaçonave europeia forem confirmadas.

Cientistas descobriram um lago de água líquida em Marte, escondido sob várias camadas de poeira e gelo, de acordo com um artigo publicado na Science na quarta-feira.

Há muito se suspeita que o Planeta Vermelho não é tão seco e árido quanto parece. Ao longo dos anos, naves espaciais e robôs descobriram evidências de seu passado aquático. Eles trouxeram de volta imagens de estrias em sua superfície esculpidas a partir de minerais hidratados, e impressões digitais químicas de minerais de argila dentro de suas rochas, e sinais de gelo de água em seus pólos.

Mas não há evidências conclusivas de água líquida existente no planeta em seu estado atual até agora.

O lago se estende por cerca de 20 quilômetros e fica abaixo do Pólo Sul. Suspeita-se que líquido possa ser encontrado nos pólos do planeta, já que a pressão das geleiras de água gelada diminui o ponto de fusão da água escondida por baixo. Se o lago também contém depósitos de sal, o ponto de fusão é reduzido ainda mais e mantém a água fluindo mesmo em temperaturas abaixo de zero.

Usando o radar avançado da Mars para instrumento de subsuperfície e sonoridade ionizante (MARSIS), os pulsos de radar foram enviados abaixo do solo para inspeção de 200 quilômetros entre maio de 2012 e dezembro de 2015. Os tempos de reflexão dos pulsos do radar atuam como uma sonda para ver quais tipos de materiais estão escondidos sob a superfície e sua topologia geral.

Faixas de radar no Planum Australe mostram a localização de um potencial lago enterrado (em azul). Crédito: USGS Astrogeology Science Center, Universidade do Estado do Arizona, INAF

A superfície é principalmente de gelo e poeira por cerca de 1,5 km, mas à medida que o radar se aprofundava, os cientistas detectaram uma camada que tinha um reflexo particularmente brilhante. Eles também analisaram os depósitos ao redor e a temperatura do ambiente, e acreditam que o corpo altamente reflexivo é, na verdade, um reservatório de água líquida saturada com sedimentos salgados.

“Esta anomalia de subsuperfície em Marte tem propriedades de radar que combinam água ou sedimentos ricos em água”, disse Roberto Orosei, principal autor do estudo e principal pesquisador do experimento MARSIS.

Água líquida é considerada como um dos ingredientes necessários para a vida emergir, e encontrá-la em Marte é promissora, mas os cientistas ainda não encontraram nenhuma evidência de que o planeta é ou era habitável.

“Esta descoberta emocionante é um destaque para a ciência planetária e contribuirá para a nossa compreensão da evolução de Marte, a história da água no nosso planeta vizinho e a sua habitabilidade. Esta é apenas uma pequena área de estudo; é uma perspectiva empolgante pensar que poderia haver mais desses bolsões subterrâneos de água em outros lugares, ainda a serem descobertos ”, disse Orosei e Dmitri Titov, cientista do projeto Mars Express da ESA.

Profundidades salgadas

Para evitar o congelamento, a água deve ser muito salgada, diz Orosei – talvez similar aos lagos subglaciais super-salgados relatados no Ártico canadense no início deste ano. Rochas salgadas sob os lagos canadenses infundem a água e permitem que ela permaneça líquida, diz Anja Rutishauser, glaciologista da Universidade de Alberta, em Edmonton. Em Marte, sais conhecidos como percloratos podem ser o que está fazendo a salmoura; em 2008, a sonda Phoenix da NASA encontrou percloratos em solos próximos ao gelo polar do norte do planeta.

Marte pode ter tido muitos lagos similares no passado, quando o calor que subia das profundezas do planeta derreteu parte do gelo que cobre suas regiões polares, diz Stephen Clifford, um cientista planetário que propôs a idéia em 19874 e agora trabalha para o Instituto de Ciência Planetária. em Houston, Texas. Se a vida prosperou em antigos lagos subterrâneos, diz ele, a descoberta mais recente “aumenta o apoio à idéia de que a vida ainda pode persistir em Marte”.

Com água líquida e os elementos químicos certos disponíveis para fornecer energia, um lago marciano enterrado teria os ingredientes necessários para sustentar a vida – contanto que não seja muito salgado, diz John Priscu, biogeoquímico da Montana State University em Bozeman. Mas explorar isso não será fácil. Priscu lidera uma equipe que pretende perfurar o Lago Mercer subglacial da Antártida no final deste ano; transportar toneladas de equipamentos e combustível para aquele local remoto exigia semanas de tratores atravessando o manto de gelo da Antártida. “Não há como você conseguir tudo isso para Marte”, diz ele.

Mas há maneiras de aprender mais com espaçonaves que já estão em jogo. Green observa que a sonda InSight da NASA, que está programada para pousar perto do equador marciano em novembro, medirá o fluxo de calor nos 5 metros superiores da superfície. Os cientistas podem usar esses dados para extrapolar a quantidade de calor que sobe da calota polar sul, derretendo o gelo e criando mais lagos potenciais.

Orosei diz que sua equipe vislumbrou outros reflexos brilhantes, mas não está pronta para dizer se eles são ou não lagos. Mais estudos usando MARSIS, bem como o radar a bordo do Mars Reconnaissance Orbiter da NASA – que analisou a Planum Australe e não viu os reflexos – poderiam ajudar a revelar se estes são realmente água líquida ou outra coisa, diz Plaut.

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