Feliz aniversário, Hubble! Muito obrigado!

A NASA está comemorando o 32º aniversário do Telescópio Espacial Hubble com uma visão impressionante de uma coleção incomum de cinco galáxias, chamada The Hickson Compact Group 40.

Esta coleção inclui três galáxias em forma de espiral, uma galáxia elíptica e uma galáxia lenticular (semelhante a uma lente). De alguma forma, essas diferentes galáxias se cruzaram em sua evolução para criar um amostrador de galáxias excepcionalmente lotado e eclético.

Preso em uma dança gravitacional vagarosa, todo o grupo está tão lotado que poderia caber dentro de uma região do espaço com menos de duas vezes o diâmetro do disco estelar da nossa Via Láctea.

Embora esses agrupamentos de galáxias aconchegantes possam ser encontrados no coração de enormes aglomerados de galáxias, essas galáxias estão notavelmente isoladas em seu próprio pequeno pedaço do universo, na direção da constelação de Hidra.

Uma explicação possível é que há muita matéria escura (uma forma desconhecida e invisível de matéria) associada a essas galáxias. Se eles se aproximarem, a matéria escura pode formar uma grande nuvem dentro da qual as galáxias estão orbitando. À medida que as galáxias atravessam a matéria escura, elas sentem uma força resistiva devido aos seus efeitos gravitacionais. Isso diminui seu movimento e faz com que as galáxias percam energia, então elas caem juntas.

Portanto, este instantâneo captura as galáxias em um momento muito especial em suas vidas. Em cerca de 1 bilhão de anos, eles eventualmente colidirão e se fundirão para formar uma galáxia elíptica gigante.

Os astrônomos estudaram este grupo compacto de galáxias não apenas em luz visível, mas também em comprimentos de onda de rádio, infravermelho e raios-X. Quase todos eles têm uma fonte de rádio compacta em seus núcleos, o que pode ser uma evidência da presença de buracos negros supermassivos. Observações de raios-X mostram que as galáxias estão interagindo gravitacionalmente devido à presença de muito gás quente entre as galáxias. Observações infravermelhas revelam pistas sobre a taxa de formação de novas estrelas.

Embora mais de 100 desses grupos compactos de galáxias tenham sido catalogados em pesquisas do céu que remontam a várias décadas, o Hickson Compact Group 40 é um dos mais densamente compactados. Observações sugerem que esses grupos compactos podem ter sido mais abundantes no início do universo e forneceram combustível para alimentar buracos negros, conhecidos como quasares, cuja luz de material superaquecido influenciou o espaço. Estudar os detalhes das galáxias em grupos próximos como este ajuda os astrônomos a descobrir quando e onde as galáxias se reuniram e de que são montadas.

“Lembro-me de ver isso em um levantamento do céu e dizer: ‘uau, olhe isso!'”, disse Paul Hickson, da Universidade de British Columbia, Vancouver, Canadá. “Tudo o que eu estava usando na época era uma grande régua de plástico e uma lupa enquanto olhava as impressões do levantamento do céu.” Ele redescobriu o grupo navegando por uma coleção de galáxias peculiares publicadas pela primeira vez por Halton Arp em 1966.

O Hubble foi colocado em órbita ao redor da Terra por astronautas da NASA a bordo do ônibus espacial Discovery, em 25 de abril de 1990. O telescópio fez 1,5 milhão de observações de aproximadamente 50.000 alvos celestes até hoje. Este tesouro de conhecimento sobre o universo está armazenado para acesso público no Mikulski Archive for Space Telescopes, no Space Telescope Science Institute em Baltimore, Maryland.

As capacidades únicas do Hubble em observar luz visível e ultravioleta são um complemento científico crítico para as observações de luz infravermelha do recém-lançado Telescópio Espacial Webb, que começará as observações científicas neste inverno no hemisfério sul, verão no hemisfério norte.

História

Em 1609, o visionário cientista italiano Galileu Galilei transformou o dispositivo óptico recém-inventado de sua época – o telescópio – para ver os céus. Suas observações conclusivamente mostraram que havia corpos celestes (as luas de Júpiter) que não giravam em torno da Terra, lançando uma revolução que mudou para sempre nossa visão de um universo centrado na Terra.

Uma das imagens mais icônicas do Hubble é desta porção da Nebulosa da Águia (M16). Apelidado de “Pilares da Criação”, mostra três enormes colunas de gás frio iluminadas pela luz de um aglomerado de estrelas jovens com fortes ventos estelares localizados fora de vista acima. Embutidos nas pontas das saliências em forma de dedos no topo das colunas estão glóbulos densos e gasosos dentro dos quais as estrelas estão nascendo. A maior das três colunas tem aproximadamente quatro anos-luz de altura.
Créditos: NASA/ESA/STScI/Arizona State University

Quase quatro séculos depois, o lançamento do Telescópio Espacial Hubble da NASA a bordo do ônibus espacial Discovery em 1990 iniciou outra revolução na astronomia. Desenvolvido como uma parceria entre o programa espacial dos Estados Unidos e a Agência Espacial Europeia, o Hubble orbita a 540 km (aproximadamente 340 milhas) acima da superfície da Terra. Seu olhar para fora está além dos efeitos de distorção da atmosfera, que obscurece a luz das estrelas e impede que alguns comprimentos de onda importantes da luz atinjam o solo. Este ponto de vista permite que o Hubble observe objetos e fenômenos astronômicos de forma mais consistente e com melhores detalhes do que geralmente atingíveis a partir de observatórios terrestres. As câmeras e espectrógrafos sensíveis do telescópio podem ver objetos tão próximos e pequenos como asteroides colidindo até galáxias distantes formadoras de estrelas que datam de quando o universo tinha apenas três por cento de sua idade atual. De fato, as observações do Hubble desempenharam um papel fundamental na descoberta e caracterização da misteriosa energia escura que agora parece permear o espaço. Resultados como esses mudaram nossa compreensão fundamental do cosmos.

Com os pés firmemente ancorados no braço robótico do ônibus espacial, o astronauta Mike Good manobra para recuperar o estojo de ferramentas necessário para consertar o Espectrógrafo de Imagens do Telescópio Espacial durante a missão final de manutenção do Hubble em maio de 2009. instrumentos de última geração, que deram aos astrônomos visões cada vez melhores do cosmos.
Créditos: NASA

Bem em sua terceira década operacional, o Hubble ainda é extremamente produtivo. O telescópio orbital fez mais de um milhão de observações e forneceu dados que os astrônomos usaram para escrever mais de 19.000 publicações científicas revisadas por pares sobre uma ampla gama de tópicos, desde a formação de planetas até buracos negros gigantescos. Esses artigos foram referenciados em outras publicações mais de 900.000 vezes, e esse total aumenta, em média, mais de 150 por dia. Todos os livros didáticos de astronomia atuais incluem contribuições do observatório. Os estudantes universitários de hoje não conheceram um momento em suas vidas em que os astrônomos não estavam fazendo descobertas ativamente com os dados do Hubble.

As descobertas do Hubble e fotos memoráveis ​​também revigoraram o interesse do público pela astronomia. Juntamente com as fotos do telescópio e dos astronautas que o lançaram e prestaram manutenção durante seis missões de ônibus espaciais, certas imagens científicas memoráveis ​​tornaram-se ícones culturais. Eles aparecem regularmente em capas de livros, álbuns musicais, roupas, programas de TV, filmes e até vitrais eclesiásticos.