SpaceX lança 4 civis em viagem privada para orbitar a Terra

O primeiro voo privado da SpaceX entrou em órbita na quarta-feira à noite com dois vencedores do concurso, um profissional de saúde e seu rico patrocinador, o salto mais ambicioso até agora no turismo espacial.

Foi a primeira vez que uma espaçonave circulou a Terra com uma tripulação totalmente amadora e nenhum astronauta profissional.

“Dê um soco, SpaceX!” o líder bilionário do vôo, Jared Isaacman, instou momentos antes da decolagem.

Os dois homens e duas mulheres da cápsula Dragon estão procurando passar três dias dando voltas e mais voltas ao redor do planeta de uma órbita incomumente alta – 100 milhas (160 quilômetros) mais alta que a Estação Espacial Internacional – antes de cair na costa da Flórida neste fim de semana.

Nesta foto fornecida pela Inspiration4, Elon Musk, no centro da frente, posa com a equipe totalmente amadora antes da partida para o Complexo de Lançamento 39A para um lançamento ao espaço, quarta-feira, 15 de setembro de 2021, no Centro Espacial Kennedy, em Cabo Canaveral, Flórida Atrás de Musk, da esquerda para a direita, estão Chris Sembroski, Jared Isaacman, Sian Proctor e Hayley Arceneaux. (John Kraus / Inspiration4 via AP)

É a primeira entrada do fundador da SpaceX, Elon Musk, na competição pelos dólares do turismo espacial.

Isaacman é o terceiro bilionário a ser lançado neste verão americano, após os breves voos de exploração espacial de Richard Branson, da Virgin Galactic, e Jeff Bezos da Blue Origin, em julho. Com apenas 38 anos, Isaacman fez fortuna com uma empresa de processamento de pagamentos que fundou na adolescência.

Hayley Arceneaux, 29, uma sobrevivente de câncer ósseo infantil que trabalha como médica assistente onde ela foi tratada – St. Jude Children’s Research Hospital em Memphis, Tennessee, se juntou a Isaacman na viagem batizada de Inspiration4. Isaacman prometeu US $ 100 milhões de seu próprio bolso para o hospital e está buscando outros US $ 100 milhões em doações.

Arceneaux se tornou a mais jovem americana no espaço e a primeira pessoa no espaço com uma prótese, uma haste de titânio em sua perna esquerda.

Também acompanham o passeio: os vencedores do sorteio Chris Sembroski, 42, engenheiro de dados em Everett, Washington, e Sian Proctor, 51, educador de uma faculdade comunitária em Tempe, Arizona.

Antes oposta ao turismo espacial, a NASA agora é uma apoiadora. “A órbita da Terra baixa está agora mais acessível para mais pessoas experimentarem as maravilhas do espaço”, tuitou o administrador da NASA Bill Nelson, um congressista quando ele pegou uma carona em um ônibus espacial décadas atrás.

O foguete Falcon reciclado voou da mesma plataforma do Kennedy Space Center usada pelos três voos anteriores de astronautas da empresa para a NASA. Mas, desta vez, a cápsula do Dragão apontou para uma altitude de 357 milhas (575 quilômetros), logo além do Telescópio Espacial Hubble.

Imagens da transmissão da SpaceX, minutos antes da decolagem.

Em todo o país, os funcionários da SpaceX na sede da empresa em Hawthorne, Califórnia, aplaudiram freneticamente a cada marco de voo, incluindo quando o impulsionador de primeiro estágio gasto pousou em pé em uma plataforma oceânica. O astronauta francês Thomas Pesquet criou raízes na estação espacial no Twitter: “Não importa se você é um profissional ou não, quando você é amarrado a um foguete e o lança ao espaço, temos algo em comum. Tudo de bom do, bem, espaço. ”

Isaacman observou ao alcançar a órbita que poucas pessoas estiveram no espaço – menos de 600 ao longo de 60 anos. Mas ele acrescentou: “Muitos estão por vir. A porta está se abrindo agora e é incrível. ”

A cápsula deles já entrou em órbita: foi usada para o segundo vôo de astronauta da SpaceX da NASA para a estação espacial. A única mudança significativa é a grande janela abobadada no topo, no lugar dos habituais mecanismos de ancoragem da estação espacial.

Um piloto talentoso, Isaacman convenceu a SpaceX a levar a cápsula do Dragon totalmente automatizada mais alto do que nunca. Inicialmente relutante por causa do aumento da exposição à radiação e outros riscos, a SpaceX concordou após uma revisão de segurança.

“Agora, eu só queria que os pressionássemos a subir”, disse Isaacman aos repórteres na véspera do vôo. “Se vamos para a lua novamente e vamos para Marte e além, então temos que sair um pouco da nossa zona de conforto e dar o próximo passo nessa direção.”

Isaacman, cuja empresa Shift4 Payments está sediada em Allentown, Pensilvânia, está pagando toda a conta do voo, mas não disse quantos milhões pagou. Ele e outros afirmam que esses preços elevados acabarão por reduzir o custo.

“Sim, hoje você deve ter e estar disposto a gastar uma grande quantidade de dinheiro para comprar uma viagem ao espaço”, disse o presidente do Explorers Club, Richard Garriott, filho de um astronauta da NASA que pagou aos russos por uma viagem à estação espacial mais do que o voo de hoje, uma década atrás. “Mas esta é a única maneira de baixar o preço e expandir o acesso, assim como aconteceu com outras indústrias antes dela.

Embora a cápsula seja automatizada, os quatro pilotos do Dragon passaram seis meses treinando para o vôo para lidar com qualquer emergência. Esse treinamento incluiu voos de centrifugação e caça a jato, prática de lançamento e reentrada no simulador de cápsula da SpaceX e uma caminhada exaustiva até o Monte Rainier de Washington na neve.

Quatro horas antes da decolagem, os quatro se encontraram com Musk antes de emergir do enorme hangar de foguetes da SpaceX, acenando e mandando beijos para suas famílias e funcionários da empresa, antes de serem levados para seus elegantes trajes de voo brancos. Uma vez na plataforma de lançamento, eles posaram para fotos e bateram os punhos com luvas, antes de pegar o elevador. Proctor dançou enquanto ela caminhava para a escotilha.

Ao contrário das missões da NASA, o público não será capaz de ouvir ou assistir ao desenrolar dos eventos em tempo real. Arceneaux espera se conectar com os pacientes de St. Jude, mas a conversa não será transmitida ao vivo.

A próxima viagem privada da SpaceX, no início do próximo ano, verá um astronauta aposentado da NASA escoltando três ricos empresários à estação espacial para uma visita de uma semana. Os russos estão lançando uma atriz, diretora de cinema e um magnata japonês para a estação espacial nos próximos meses.

“Algum dia os astronautas da NASA serão a exceção, não a regra”, disse Mason Peck da Universidade Cornell, professor de engenharia que atuou como tecnólogo-chefe da NASA há quase uma década. “Mas eles provavelmente continuarão a ser os pioneiros que o resto de nós seguirá.”

O vídeo de todo o processo de decolagem (mais de 4 horas de duração), pode ser visto aqui: