Astronautas da NASA retornam com segurança à Terra pousando no mar

A última vez que os astronautas da NASA retornaram do espaço pousando no mar foi em 24 de julho de 1975

Dois astronautas da NASA retornaram à Terra no domingo, em uma dramática explosão em estilo retro, com a cápsula saltando de paraquedas no Golfo do México para encerrar um vôo de teste sem precedentes da empresa SpaceX de Elon Musk.

Foi a primeira explosão de astronautas dos EUA em 45 anos, com a primeira sonda construída e operada comercialmente para transportar pessoas de e para a órbita. O retorno abre caminho para outro lançamento da tripulação da SpaceX já no próximo mês e para possíveis voos turísticos no próximo ano.

Os astronautas da NASA Robert Behnken, à esquerda, e Douglas Hurley são vistos dentro da espaçonave SpaceX Crew Dragon Endeavor a bordo do navio de recuperação SpaceX GO Navigator logo depois de desembarcar no Golfo do México, na costa de Pensacola, na Flórida. (Bill Ingalls / NASA via AP)

Os pilotos de teste Doug Hurley e Bob Behnken montaram a cápsula SpaceX Dragon de volta à Terra menos de um dia depois de deixar a Estação Espacial Internacional e dois meses depois de decolar da Flórida. A cápsula caiu de paraquedas nas calmas águas do golfo, a cerca de 64 quilômetros da costa de Pensacola, na Flórida, a centenas de quilômetros da tempestade tropical Isaias, que atingiu a costa atlântica da Flórida.

“Bem-vindo de volta ao planeta Terra e obrigado por pilotar a SpaceX”, disse o Controle de Missões da empresa.

“Qualquer um que tenha tocado no Endeavour, você deve dedicar um momento para apreciar o dia, especialmente considerando todas as coisas que aconteceram este ano”, disse Hurley logo antes de sair da cápsula, mais de uma hora após a queda. Ambos os astronautas deram um sinal de positivo quando emergiram.

A volta para casa na cápsula foi rápida, irregular e quente, pelo menos do lado de fora.

A sonda passou de uma velocidade orbital gritante de 28.000 km / h para 560 km / h durante a reentrada na atmosfera e, finalmente, para 24 km / h na queda de água. O pico de aquecimento durante a descida foi de 1.900 C. As forças G esperadas pela tripulação: quatro a cinco vezes a força da gravidade da Terra.

Meia hora depois da queda, a cápsula de 4,5 metros queimava e empolgava a bordo de uma nave de recuperação da SpaceX com mais de 40 funcionários, incluindo médicos e enfermeiros. Para manter os astronautas que retornavam seguros na pandemia, a equipe de recuperação ficou em quarentena por duas semanas e foi testada quanto ao coronavírus.

A abertura da escotilha foi sustentada por verificações extras quanto à fumaça tóxica de foguetes. Após exames médicos, esperava-se que os astronautas voassem para casa em Houston para uma reunião com suas esposas e filhos. Musk também foi para o Texas a partir do Controle de Missões da SpaceX na Califórnia para se encontrar com eles.

Havia um problema inesperado que poderia colocar em risco a operação: uma vez que a cápsula estava na água, barcos particulares “apenas seguiram em frente” e se aproximaram demais, disse o administrador da NASA Jim Bridenstine, prometendo fazer melhor na próxima vez em manter turistas em barcos de recreio em segurança. O vídeo da NASA mostrou um navio exibindo uma grande bandeira de campanha para o presidente Donald Trump.

Trump e o vice-presidente Mike Pence, que participaram do lançamento, parabenizaram as equipes da SpaceX e da NASA.

A última vez que os astronautas da NASA retornaram do espaço para a água foi em 24 de julho de 1975, no Pacífico, palco de muitas colapsos, para encerrar uma missão conjunta soviético-americana chamada Apollo-Soyuz. As tripulações de Mercúrio e Gêmeos no início e meados da década de 1960 saltaram de paraquedas no Atlântico, enquanto a maioria das cápsulas Apollo posteriores atingiu o Pacífico. A única “queda” russa ocorreu em 1976 em um lago parcialmente congelado em meio a uma nevasca após uma missão abortada; a recuperação angustiante levou horas.

O astronauta de Gêmeos e Apollo, Thomas Stafford – o comandante da última tripulação a cair – assistiu à reentrada na TV em sua casa na Flórida. Embora satisfeito com o retorno seguro da tripulação, ele não ficou muito impressionado.

“Foi o que fizemos há mais de 50 anos”, disse ele.

‘Próxima era no voo espacial humano’

Além disso, a SpaceX fez história com esta missão, lançada em 30 de maio no Centro Espacial Kennedy da NASA. Foi a primeira vez que uma empresa privada lançou pessoas em órbita e também o primeiro lançamento de astronautas da NASA em território doméstico em quase uma década. Hurley fez um círculo completo, atuando como piloto do último vôo do ônibus espacial da NASA em 2011 e como comandante desse voo da SpaceX.

A NASA recorreu à SpaceX e também à Boeing para construir cápsulas e transportar astronautas de e para a estação espacial, após a retirada dos ônibus espaciais. Até Hurley e Behnken entrarem em órbita, os astronautas da NASA contavam com foguetes russos. A SpaceX já tinha experiência em transportar carga para a estação espacial, trazendo essas cápsulas de volta a um mergulho no Pacífico.

O SpaceX Crew Dragon, à direita, é visto ancorado na Estação Espacial Internacional em 1º de julho (NASA via The Associated Press)

“Esta é a próxima era no voo espacial humano, onde a NASA será o cliente”, disse Bridenstine, do Johnson Space Center, em Houston. “Eu adoraria ver uma frota de dragões da tripulação atendendo não apenas a Estação Espacial Internacional, mas também estações espaciais comerciais”.

A presidente da SpaceX, Gwynne Shotwell, chamou a missão de trampolim para “fazer coisas ainda mais difíceis”, como colaborar em voos de astronautas para a lua e depois para Marte.

“Não há dúvida de que foi um alívio enorme após meses de ansiedade, garantindo que pudéssemos trazer Bob e Doug de volta para casa com segurança”, disse Shotwell.

A SpaceX precisa de seis semanas para inspecionar a cápsula antes de lançar a próxima equipe por volta do final de setembro. Esta próxima missão de quatro astronautas passará seis meses completos a bordo da estação espacial. A cápsula de Hurley e Behnken será reformada para outro voo na próxima primavera. Enquanto isso, uma empresa de Houston dirigida por um ex-funcionário da NASA fez uma parceria com a SpaceX para enviar três clientes para a estação espacial no outono de 2021.

A Boeing não espera lançar sua primeira tripulação até o próximo ano. A empresa encontrou problemas significativos de software na estréia de sua cápsula Starliner, sem ninguém a bordo, no ano passado. Suas cápsulas vão pousar no deserto do sudoeste dos EUA.

Ao derrotar a Boeing, a SpaceX reivindicou uma pequena bandeira dos EUA deixada na estação espacial por Hurley e o restante da última tripulação do ônibus espacial. Minutos após o desastre, Musk twittou um emoji de bandeira seguido por “retornou”.

“O espaço é o novo ar”, acrescentou, prometendo um futuro brilhante para as viagens.

Também a bordo: um dinossauro de brinquedo chamado Tremor, enviado ao espaço pelos filhos dos astronautas. Os meninos gravaram um alerta para seus pais no domingo de manhã, pedindo-lhes que “se levantassem e brilhassem” e “mal podemos esperar para vê-lo”.

“Não se preocupe, você pode dormir amanhã”, disse o filho de seis anos de idade de Behnken, Theo, a quem foi prometido um filhote depois do voo. “Corra para casa para que possamos pegar meu cachorro.”

Fonte: NASA