Primeira equipe de astronautas civis é recebida a bordo da ISS em órbita

A primeira equipe totalmente privada de astronautas já lançada para a Estação Espacial Internacional (ISS) foi recebida a bordo da plataforma de pesquisa em órbita no sábado para iniciar uma missão científica de uma semana saudada como um marco nos voos espaciais comerciais.

A chegada deles ocorreu cerca de 21 horas depois que a equipe de quatro homens representando a startup Axiom Space Inc, com sede em Houston, decolou na sexta-feira do Centro Espacial Kennedy da NASA, montado em um foguete Falcon 9 lançado pela SpaceX.

A cápsula Crew Dragon entrou em órbita pelo foguete ancorado na ISS por volta das 8h30 EDT (1230 GMT) no sábado, enquanto os dois veículos espaciais voavam cerca de 420 km acima do centro do Oceano Atlântico, um webcast ao vivo do acoplamento da National Aeronautics and Space Administration mostrou.

A aproximação final foi atrasada por cerca de 45 minutos por uma falha técnica com um feed de vídeo usado para monitorar o encontro da cápsula com a ISS, mas de outra forma ocorreu sem problemas.

A equipe multinacional Axiom, que planeja passar oito dias em órbita, foi liderada pelo astronauta aposentado da NASA, nascido na Espanha, Michael Lopez-Alegria, 63, vice-presidente de desenvolvimento de negócios da empresa.

O segundo no comando era Larry Connor, um empresário imobiliário e de tecnologia e aviador de acrobacias de Ohio designado como piloto da missão. Connor está na casa dos 70 anos, mas a empresa não forneceu sua idade exata.

Completando a tripulação do Ax-1 estavam o investidor-filantropo e ex-piloto de caça israelense Eytan Stibbe, 64, e o empresário e filantropo canadense Mark Pathy, 52, ambos servindo como especialistas em missões.

Com jaquetas pretas com mangas azuis, os 4 tripulantes da Ax-1 se juntam à tripulação da ISS

Com o acoplamento alcançado, levou quase duas horas para que a passagem selada entre a estação espacial e a cápsula da tripulação fosse pressurizada e verificada quanto a vazamentos antes que as escotilhas fossem abertas para permitir que os astronautas recém-chegados entrassem a bordo da ISS.

A equipe Ax-1 foi recebida por todos os sete tripulantes regulares pagos pelo governo que já ocupavam a estação espacial: três astronautas americanos, um astronauta alemão da Agência Espacial Européia e três cosmonautas russos.

O webcast da NASA mostrou os quatro astronautas Axiom sorridentes, vestidos com trajes de voo azul marinho, flutuando de cabeça, um por um, através do portal para a estação espacial, calorosamente recebidos com abraços e apertos de mão pela tripulação da ISS.

Lopez-Alegria depois prendeu asas de astronauta nos uniformes dos três novatos em voos espaciais de sua equipe Axiom – Connor, Stibbe e Pathy – durante uma breve cerimônia de boas-vindas.

Stibbe é agora o segundo israelense a voar para o espaço, depois de Ilan Ramon, que morreu com seis tripulantes da NASA no desastre do ônibus espacial Columbia em 2003.